Le confinement devra-t-il durer jusqu’au printemps 2021?

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    Confinement

    Dans un article du Washington Post daté du 20 mars 2020, William Wan, Joel Achenbach, Carolyn Y. Johnson et Ben Guarino décrivent la situation sanitaire aux Etats-Unis et s’inquiètent d’une nouvelle modélisation selon laquelle la crise pandémique nécessiterait un confinement très long, susceptible de durer jusqu’au printemps 2021. Nous proposons ici une traduction de ce texte.


     

    Lorsque Jason Christie, chef du service de médecine pulmonaire à Penn Medicine, a reçu les projections concernant le nombre de patients atteints du coronavirus qui pourraient bientôt affluer vers son hôpital de Philadelphie, il a dit s’être senti physiquement malade. « La voix de tous ceux qui sont en première ligne s’est brisée ce soir-là, quand nous avons évoqué la situation », a déclaré Christie mercredi. Ils ont vu à quelle vitesse la montée subite de l’épidémie submergerait le système, forçant les médecins à faire des choix impossibles – quels patients obtiendraient des ventilateurs et des lits, et lesquels mourraient. « Ils étaient terrifiés », a encore expliqué Christie. « Et c’était seulement le meilleur des cas. » Des experts du pays ont élaboré plusieurs modèles – rassemblant tous les outils apportés par les mathématiques, la médecine, la science et l’histoire – pour essayer de prédire le chaos à venir déclenché par le nouveau coronavirus et effectuer les préparatifs nécessaires.

    Au cœur de leurs algorithmes se trouve une vérité effrayante mais édifiante : ce qui se passe ensuite va dépendre en grande partie de nous – de notre gouvernement, des politiciens, des établissements de santé et, en particulier, des habitants du pays. Tous prennent quotidiennement de petites décisions qui auront une importance hors norme pour notre avenir collectif. Dans le pire des cas, l’Amérique suit une trajectoire qui conduira à 1,1 millions de morts. Ce modèle prévoit que les malades afflueront dans les hôpitaux, au point qu’il faudra installer des lits de fortune dans des tentes. Les médecins devront alors prendre des décisions angoissantes pour déterminer qui bénéficiera des rares ressources disponibles. La pénurie de cliniciens de première ligne s’aggravera à mesure qu’ils seront infectés, certains mourront aux côtés de leurs patients. La confiance dans le gouvernement, déjà ténue, s’érodera davantage. Les experts disent que ce qui va suivre aux États-Unis dépend du gouvernement, des institutions – et de chacun de nous

    Une nouvelle modélisation alarmante.

    Ce sombre scénario n’est nullement acquis d’avance – comme l’ont démontré des pays comme la Corée du Sud, qui a réduit ses nouveaux cas de plusieurs centaines par jour à quelques dizaines, avec des mesures énergiques pour renforcer son système de santé. Si les Américains recourent à des confinements drastiques et des fermetures d’écoles, par exemple, nous pourrions voir le nombre de morts se rapprocher des milliers et pousser un soupir national de soulagement, parce que nous nous préparons pour une route exténuante mais surmontable. Pour ce faire, il faudra que les Américains « aplanissent la courbe » – ralentissant la propagation de la contagion pour ne pas submerger un système de soins de santé aux ressources limitées. Cette phrase est devenue omniprésente dans nos conversations. Mais ce que les experts n’ont pas toujours précisé, c’est qu’en appliquant toutes ces pressions à la baisse sur la courbe – en annulant les rassemblements publics, en fermant les écoles, en mettant en quarantaine les malades et en imposant une forte distanciation sociale –, la courbe s’allongera, s’étirant sur une plus longue période. Le succès signifie une lutte plus longue – mais moins catastrophique – contre le coronavirus. Et il n’est pas évident que les Américains – qui ont bâti ce pays sur des idéaux d’indépendance et de droits individuels – seront prêts à supporter des restrictions aussi sévères sur leur vie pendant des mois, encore moins pendant un an ou plus.

    Si aucune mesure n’était prise pour limiter la propagation virale, jusqu’à 2,2 millions de personnes pourraient mourir aux États-Unis.

    Au début du mois, des responsables américains ont commencé à recommander le lavage des mains et la distanciation sociale. Dimanche, les Centers for Disease Control and Prevention mettaient en garde contre les rassemblements de plus de 50 personnes. Lundi, le président Trump a brusquement cessé d’encourager les Américains à continuer leur vie comme si de rien n’était pour les exhorter à travailler à domicile et à ne pas se réunir en groupes de plus de 10 ; il a appelé les responsables locaux à fermer les écoles, les bars et les restaurants. Mais amener le public à se conformer à ces mesures s’est révélé d’une difficulté alarmante. Les jeunes fêtards de Bourbon Street à Miami ont ignoré ces appels, tout comme certaines personnes âgées, qui courent pourtant le plus de risques. Le revirement soudain de Trump a fait suite à l’établissement d’un nouveau modèle alarmant, développé par des Britanniques épidémiologistes et partagé avec la Maison Blanche. Les scientifiques ont déclaré sans ambages que le coronavirus est la menace virale respiratoire la plus grave depuis la pandémie de grippe de 1918. Si aucune mesure n’était prise pour limiter la propagation virale, jusqu’à 2,2 millions de personnes pourraient mourir aux États-Unis, selon l’épidémiologiste Neil Ferguson et d’autres membres de l’équipe d’intervention de l’Imperial College Covid-19. L’adoption de certaines stratégies d’atténuation pour ralentir la pandémie – telles que l’isolement des personnes soupçonnées d’être infectées et la distanciation sociale des personnes âgées – ne fera que réduire le nombre de morts prévu de moitié, même si cela réduira également la fréquentation des services de santé des deux tiers.

    Ce n’est qu’en promulguant toute une série de restrictions drastiques et sévères que l’Amérique pourra réduire davantage son nombre de morts, selon l’étude. Cette stratégie nécessiterait, au minimum, la pratique nationale de l’éloignement social, de l’isolement dans le domicile, ainsi que la fermeture des écoles et des universités. Et de telles restrictions devraient être maintenues, au moins par intermittence, jusqu’à ce qu’un vaccin fonctionnel soit développé, ce qui pourrait prendre au mieux 12 à 18 mois. Conclusion du rapport : il s’agit de « la seule stratégie viable ».

    Des périodes de confinement multiples jusqu’en 2021.

    Mais il y a encore autre chose que personne ne nous a expliqué jusqu’à présent sur l’aplanissement de la courbe : il y aura en fait probablement davantage qu’une simple et unique courbe. Si nous avons de la chance, les mois à venir ressembleront probablement moins à une montagne qu’à une chaîne de collines cahoteuses, disent les épidémiologistes. Par ailleurs, si les autorités assouplissent certaines mesures dans les mois à venir ou si nous commençons à relâcher nous-mêmes la pression, cette colline pourrait facilement redevenir la courbe exponentielle qui a fait imploser le système de santé italien. Escalader cette première colline sera à bien des égards le plus difficile, car cela implique de persuader les gens de changer leurs comportements individuels pour un bien abstrait plus grand ; en outre, personne ne sait à quelle distance nous sommes réellement du sommet. Mardi matin, le gouverneur de New York, Andrew M. Cuomo, a déclaré que les infections dans son état devraient culminer dans 45 jours – début mai. L’État compte environ 53.000 lits d’hôpitaux, dont 3.000 lits de soins intensifs, bien moins que nos besoins, qui impliqueraient de multiplier par deux le nombre de lits ordinaires, et jusqu’à 11 fois le nombre de lits en soins intensifs. Un jour plus tôt, Northwell Health – dont les 23 hôpitaux et 800 centres de consultations externes constituent le plus grand système de santé de New York – a annulé toutes les chirurgies non urgentes pour libérer du personnel et de l’espace. L’hôpital compte 5.500 lits. « Nous examinons ce qui se passe en Italie, qui a actuellement 10 jours d’avance sur nous, et ce que les gens ont dû faire là-bas », a déclaré Maria Carney, chef de la gériatrie de Northwell, qui a travaillé avec acharnement sur les plans pour préparer le tsunami à venir.

    Il y aura en fait probablement davantage qu’une simple et unique courbe épidémique. Si nous avons de la chance, les mois à venir ressembleront probablement moins à une montagne qu’à une chaîne de collines, disent les épidémiologistes.

    Voilà bien une raison pour laquelle elle et beaucoup d’autres sont alarmés : en Chine, le taux de mortalité à Wuhan, l’épicentre qui fait rage, était de 5,8%. Mais, dans toutes les autres régions du pays, il était de 0,7% – un signe que la plupart des décès étaient dus à un système de santé débordé. Et les hôpitaux américains sont saturés, certains fonctionnant déjà à 95% de leur capacité pour traiter le pré-coronavirus, a noté Carney. À mesure que les cas augmentent, Northwell prévoit de placer des lits multiples dans des chambres simples. Ses ambulances achemineront également les patients vers des sites satellites moins fréquentés. Ceux qui souffrent d’urgences plus habituelles – accidents vasculaires cérébraux, crises cardiaques, accidents de voiture – peuvent se retrouver acheminés vers d’autres installations pour éviter la transmission. Mais on ne sait pas si ce sera possible. Les pénuries de personnel se développent déjà : en date de mardi, 18 employés de Northwell avaient déjà été testés positifs pour le coronavirus. Plus de 200 personnes ont été mises en quarantaine à la suite d’expositions potentielles, préfigurant ce qui est susceptible de se produire. Si les chiffres montent en flèche le mois prochain, les villes pourraient envisager de convertir les stades en quartiers d’isolement, comme à Wuhan. Cuomo a parlé de transformer le Javits Convention Center, long de six pâtés de maisons, du côté ouest de la ville de New York, en un centre d’urgence médicale. D’autres pourraient adopter l’approche italienne et diviser les hôpitaux entre ceux qui traitent le coronavirus et ceux qui traitent tous les autres problèmes médicaux, afin de réduire la transmission.

    La situation sanitaire aux Etats-Unis.

    À San Francisco, nous pouvons voir des patients atteints de coronavirus placés dans le RVS. À Takoma Park, dans le Maryland, l’ancien site de l’hôpital adventiste de Washington, qui a fermé ses portes en 2019, pourrait soudainement rouvrir ses portes. Les pandémies ne sont pas « seulement physiques ». Alors que l’Amérique découvre cette situation totalement inconnue, certains experts se sont tournés vers l’histoire pour avoir un aperçu de ce à quoi s’attendre dans les mois à venir. Soucieux au départ de ne pas alarmer le public, ils ont néanmoins pris la peine de comparer cette pandémie à la pandémie de grippe de 1918, la plus meurtrière de l’histoire moderne. La grippe espagnole a infecté environ un tiers de la population mondiale et tué au moins 50 millions de personnes, dont au moins 675.000 aux États-Unis. Comme les collines cahoteuses que certains prévoient dans les mois à venir, la pandémie de 1918 a frappé l’Amérique en trois vagues – une douce au printemps, la plus meurtrière en automne et une dernière en hiver. Avec chaque vague est venu un cycle de déni, de dévastation morale et de reprise d’activité des populations, qui a finalement donné lieu à une surmultiplication des cas – suivie de blâmes répétés contre les dirigeants.

    « Chaque épidémie est différente », a déclaré l’anthropologue médicale Monica Schoch-Spana, qui a passé des mois à fouiller dans les archives pour étudier comment la grippe de 1918 s’est déroulée à Baltimore. Comme le coronavirus est susceptible de le faire, la grippe de 1918 a submergé les hôpitaux. Incapables d’obtenir de l’aide, des familles désespérées ont attendu dehors pour mendier et essayer de soudoyer les médecins afin d’être soignées. En trois semaines, 2.000 personnes sont mortes rien qu’à Baltimore. Les morgues ont manqué de cercueils. Lorsque les corps ont finalement atteint les cimetières, les fossoyeurs étaient si malades qu’il n’y avait personne pour enterrer les morts.

    Comme les collines cahoteuses que certains prévoient dans les mois à venir, la pandémie de 1918 a frappé l’Amérique en trois vagues – une douce au printemps, la plus meurtrière en automne et une dernière en hiver.

    La pression économique sur les propriétaires d’entreprises et les travailleurs a poussé le public à résister à l’adoption de mesures de confinement. La crise a fait ressortir le meilleur des Baltimoréens – avec des cercles de couture qui produisaient des masques de gaze et de la literie d’hôpital, et des voisins qui donnaient de la nourriture et prodiguaient des services divers. Mais cela a également fait ressortir les pires théories de conspiration xénophobe : les infirmières d’« origine allemande » étaient censées infecter délibérément les gens. Les patients afro-américains ont été exclus de la plupart des hôpitaux. « Les pandémies, a encore déclaré Schoch-Spana, charrient également avec elles une pandémie souterraine faite de fractures psychologiques et sociétales. »

    La virologue de Stanford, Karla Kirkegaard, a déclaré qu’elle avait tenté de conjurer l’effroi des prévisions de décès aux États-Unis en mettant en exergue une étude de cas qu’elle enseigne dans ses cours : lors d’une épidémie de choléra du milieu du XIXe siècle, à Londres, alors que des résidents paniqués prenaient la fuite, un médecin du nom de John Snow est entré calmement dans le quartier concerné. Il a déduit que la source de centaines de morts était une seule pompe à eau contaminée et a persuadé les autorités de retirer le manche de la pompe – une stratégie qui a mis fin à l’épidémie. Le contrôle de la pandémie de Covid-19 prendra beaucoup plus qu’une simple pompe à eau, a reconnu Kirkegaard alors qu’elle se retranchait dans sa maison de Bay Area. Mais l’histoire, a-t-elle dit, lui rappelle à quel point le simple fait d’une action individuelle peut être puissant.

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